إن إمكانية حدوث الاحتباس الحراري تعتمد بشكل أساسي على كفاءة  الغز ، كتلته الجزيئية و ديمومته. يتم قياس قيمة الاحتباس الحراري بقياس نسبي إلى معادل الغاز إلى غاز ثاني أوكسيد الكربون و بذلك إذا كان الغاز ذو دورة حياة قصيرة (أقل من 20 عاماً على سبيل المثال) فهذا يعني أن غاز الاحتباس الحراري عالي الفعالية و احتمال ضرره يكون مركزاً أكثر مما لو كان تأثيره ممتداص على 100 عام. وعلى العكس، إن كان عمر الجزيء أطول من عمر CO2  في الغلاف الجوي، فأن هذا سيزيد في اعتبار الجدول الزمني.

إن عمر غاز CO2 متغاير حسب الحالة  ولا يمكن تحديده بدقة. تشير الدراسات الحديثة أن عمر فعالية غاز ثاني اوكسيد الكربون قد ازداد عدة عشرات آلاف من السنين وذلك بسبب الحرق الجائر للوقود الأحفوري.

بالنسبة لغاز الميثان Methane  الذي يتراوح عمر فعاليته في الغلاف الجوي بين 12 و 13 عاماً و بفعالية احتباس حراري تفوقGWP تعادل 72على العشرين عاماً، و 25 على مئة عام، و 7.6 على مدى 500 عام. و يعزى هذا الانخفاض في فعالية الميثان لأن هذا الغاز يتدهور و يتفكك إلى ماء بسبب التفاعلات الكيماوية في الغلاف الجوي.

الجدول التالي يقدم أمثلة عن واقع غازات الاحتباس الحراري الأساسية و طول دورة حياتها: 

اسم الغاز

الصيغة الكيميائية

دورة الحياة

(سنوات)

GWP

20 عاماً

100 عاماً

500 عاماً

Carbon dioxide

CO2

انظر فوق

1

1

1

Methane

CH4

12

72

52

7.6

Nitrous oxide

N2O

114

289

298

153

CFC-12

CCl2F2

100

11000

10900

5200

HCFC-22

CHClF2

12

5 160

1 810

549

Tetrafluoromethane

CF4

50000

5 210

7 390

11 200

Hexafluoroethane

C2F6

10000

8 630

12 200

18 200

Sulphurhexafluoride

SF6

3200

16 300

22 800

32 600

Nitrogen trifluoride

NF3

740

12 300

17 200

20 700